Space X adia lançamento de nave 'caçadora de planetas' da Nasa

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A agência americana vai atrás de estrelas tão brilhantes como o Sol. Esses sinais, conhecidos como "trânsitos", podem significar que há planetas em órbita ao redor delas. Pode descobrir até 20 mil novos planetas só nos próximos dois anos.

Kepler encontrou uma enorme quantidade de exoplanetas, concentrando-se em um pedaço do céu, que continha cerca de 150 mil estrelas como o sol.

Suas descobertas serão estudadas por telescópios terrestres e espaciais em busca de sinais de habitabilidade, incluindo um terreno rochoso, um tamanho similar ao da Terra, e uma distância do sol - nem muito perto nem muito longe - que permita o direito temperatura para a água líquida. - E é por isso que o Tess é tão importante: ele vai encontrar planetas no nosso quintal cósmico, nos dando uma lista de nossos principais mundos vizinhos para observações posteriores, assim como para planos de viagem num futuro distante.

A missão da TESS é liderada e operada pelo MIT (Instituto de Tecnologia de Massachusetts) e gerenciada Goddard Space Flight Center, da Nasa.

Com o satélite Kepler quase sem combustível e atingindo o final de sua vida útil, TESS pretende assumir a tarefa na busca focando mais de perto os planetas a dezenas ou centenas de anos-luz de distância.

"Isso é cerca de 20 vezes o que a missão Kepler foi capaz de detectar".

"Os humanos se perguntaram para sempre se estávamos sozinhos no universo, e até 25 anos atrás os únicos planetas que conhecíamos eram os oito em nosso próprio sistema solar", disse ele a repórteres na véspera do lançamento do TESS.

"Uma das muitas coisas surpreendentes que Kepler nos disse é que os planetas estão em toda parte e há todos os tipos de planetas por aí. Se os planetas estão em toda parte, então é hora de encontrarmos os planetas que estão mais próximos de nós orbitando estrelas próximas brilhantes, porque estes serão o sistema de pedra de toque".

Depois dessa missão, outro satélite será lançado: em 2020, o avançado telescópio espacial James Webb (JWST) usará o catálogo que deverá ser criado pela TESS para aprofundar os conhecimentos sobre exoplanetas.

Enquanto Kepler confirmou cerca de 2.300 exoplanetas e milhares de outros candidatos potenciais, muitos estavam distantes demais e pouco iluminados para continuar estudando.

"TESS vai aumentar radicalmente o número de planetas que temos para estudar", disse Ricker.

Os cientistas esperam que o Tess detecte mais de 1,6 mil exoplanetas na órbita das estrelas em seu foco usando o mesmo método, conhecido como "de trânsito", do Kepler.

"A TESS é o primeiro passo", disse Stephen Rinehart, cientista do projeto TESS no Goddard Spaceflight Center da NASA.

Espera-se que os primeiros dados da TESS sejam divulgados em julho, e a NASA diz que os astrônomos cidadãos são bem-vindos para ajudar a estudar os planetas em busca de sinais de possível habitabilidade.

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